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Découvrir les merveilleuses îles de l’archipel des Shetland

L’archipel des Shetland est constitué d’une centaine d’îles dont seulement 16 sont habitées. Au nord de l’Écosse, ces îles sont pour certaines dans les eaux de l’océan Atlantique et pour d’autres dans les eaux de la mer du Nord. Elles ont une culture à part entière, fortement influencée par la culture scandinave, du fait de la présence des Vikings pendant près de 5 siècles sur l’archipel. Le vieux Norrois, langue nordique, a d’ailleurs été parlé jusqu’au 19e siècle après avoir remplacé la langue picte. Certaines traditions sont l’héritage direct des peuples vikings comme la procession d’Up Helly Aa, où les habitants, vêtus de costumes vikings portent des flambeaux et enflamment un drakkar conçu pour l’occasion. Mais c’est aussi à travers les traditions musicales que cet héritage est flagrant, notamment avec l’utilisation du violon traditionnel, le fiddle.

L’île principale est appelée Mainland, c’est la plus visitée avec les îles d’Unst et de Yell au nord ainsi que Bressay, Fetlar, Papa Stour, Out Skerries, Foula, Saint-Ninian, Moussa et Fair Isle. Cependant, sortir des sentiers battus est toujours une bonne idée pour découvrir des lieux surprenants et inhabités où la nature s’étend sans entrave. Pour cela, c’est une bonne idée de parcourir les îles à moto, afin d’atteindre des sites plus difficiles d’accès, plus isolés ou simplement au hasard d’un détour.

Visiter cet archipel est un véritable dépaysement et donne lieu à des découvertes aussi intéressantes que surprenantes. Voyagez au son d’une musique traditionnelle, explorez des sites archéologiques très bien conservés, organisez des randonnées dans une nature préservée avec une faune et une flore étonnantes et rencontrez la population locale dans des petits ports charmants.

Panorama des îles Shetland

Une randonnée au cœur de la nature, à la découverte des espèces de la flore et de la faune locale

La végétation des îles Shetland varie d’une île à l’autre mais elle reste assez basse avec peu de lieux arborés. Ce sont plutôt de grands espaces tourbeux d’ailleurs encore exploités sous ces latitudes, des plaines vertes à perte de vue, des plages et des falaises abruptes. Le paysage est tout à fait unique et offre des panoramas inhabituels.

Quelques endroits sont réputés et surprenants, ils vous permettent de découvrir une flore préservée et d’observer des animaux dans leur milieu naturel. Parmi eux, les amoureux des oiseaux doivent se rendre dans la réserve naturelle de Noss. Vous pouvez par exemple organiser une excursion en bateau et scruter depuis la mer, les falaises impressionnantes qui regorgent d’oiseaux marins tels que des fous de Bassan, des goélands, des petits pingouins, des puffins et encore bien d’autres.

La réserve naturelle nationale d'Hermaness - Shetland, EcossePoursuivez votre parcours de passionné de nature dans la réserve nationale naturelle d’Hermaness sur l’île d’Unst qui accueille de nombreuses colonies d’oiseaux et atteint ainsi une population d’environ 100 000 individus en été. Vous pouvez notamment scruter de nombreux macareux moines et quelques autres espèces telles que des petits pingouins et surtout les grands Labbe, aussi appelé Skua, dont l’île accueille la troisième plus grande population de la région. Autour de l’île à la fin de l’automne, vous aurez peut-être la chance d’entrevoir des phoques gris.

Poney ShetlandRendez-vous aussi sur l’île de Bressay pour connaître mieux l’histoire des poneys de shetland. C’est l’un des plus petits équidés au monde, du fait des conditions des îles Shetland. Sa stature massive combinée à une petite taille, en a fait le compagnon idéal dans les mines, puisqu’il était capable de se faufiler à travers les galeries. Ainsi, le Marquis de Londonberry a élevé des poneys sur l’île pour les préparer aux mines de charbons. Il est encore possible de voir les bâtiments construits pour accueillir les juments. Vous pouvez également croiser sur l’ensemble des îles de l’archipel des Bergers de Shetland, ces chiens compagnons des bergers, ils sont le résultat d’un croisement du colley et de chiens des îles Shetland. Tout comme les poneys, ils sont de plus petite taille et sont une espèce endémique de l’archipel.

Pour les amoureux de la nature, il ne faut pas manquer Lea Gardens, un jardin de deux hectares qui rassemble plus de 15 200 espèces du monde entier. Ce jardin permet de reproduire des conditions climatiques de plusieurs milieux naturels, des forêts aux marécages. Il est absolument merveilleux, coloré, varié et surprenant.
Un autre site impressionnant est constitué par les falaises d’Eshaness, abruptes, noires, vertigineuses. Ces falaises sont sur l’île de Shetland, il vous est possible de les admirer depuis un bateau ou depuis la terre ferme en fonction de vos préférences.

Enfin, l’île d’Unst est intéressante à visiter pour sa faune singulière, puisque vous pouvez observer des loutres, des phoques ainsi que des sternes arctiques, des oiseaux migrateurs au plumage gris, noir et blanc.

Les Shetland, un riche héritage historique parfaitement conservé

Les îles Shetland sont connues pour être uniques en leur genre en ce qui concerne la richesse qu’elles offrent en termes de vestiges historiques : un nombre incroyable, pas moins de 5000, et une très bonne conservation.

Vestiges archéologiques des Shetlands

L’absence ou le manque de zones forestières est l’une des explications de ce grand nombre de vestiges puisque les populations locales ont dû maîtriser très tôt les constructions en pierre, plus solides et pérennes à travers le temps.

Ainsi, il est impossible de tous les nommer, mais parmi les sites les plus renommés, les plus beaux et les plus incroyables, il vous est possible de visiter des sites du mésolithique au néolithique. Il s’agit alors de Cairns, de murs, de sépultures. Vous pouvez visiter le Scord of Brouster, un site archéologique dont les vestiges permettent de deviner trois maisons, un cairn, un mur d’enceinte et des champs. Il demeure l’un des plus anciens sites agricoles d’Écosse. Vous avez la possibilité également de découvrir de nombreux mégalithes dont le site de Hjaltadans sur l’île de Fetlar. Il s’agit d’un cercle de pierre, aussi appelé le « fairy ring ». Dirigez-vous également vers le mur de Funzie Girt sur l’île de Fetlar qui témoigne d’une population d’environ 10 000 habitants. La visite de ces vestiges de mur permet d’organiser une promenade dans des plaines désertes et verdoyantes aux aspects presque lunaires. Enfin, ne manquez pas le site de Skara Brae, en bord d’une plage blanche, où plusieurs maisons du néolithique ont été incroyablement conservées. Il vous est possible de vous plonger véritablement dans la vie et le quotidien de ces hommes et femmes qui peuplaient les îles Shetland il y a 5000 ans. Une visite incroyablement touchante !

Site archéologique de Jarlshof

Avancez dans le temps en visitant quelques sites de l’âge de bronze et de fer dont la conservation est bien meilleure. Découvrez notamment l’exceptionnel site de Jarlshof, construit dès le néolithique mais également habité par les vikings. Explorez sa « wheelhouse », à l’architecture typiquement écossaise en forme de roue, puis visiter sa forge. Vous pouvez vous aventurer aussi à découvrir le Broch de Mousa en bord de mer sur une avancée rocheuse aux pierres grises anthracite ou encore le Broch de Clickimin en bord d’eau et dans des plaines verdoyantes, ses pierres blanches tranchent avec le paysage et inspirent les passionnés d’histoire.

Châteaux des îles Shetland

Quelques châteaux sont incontournables, tels que le château de Scalloway construit au 16e siècle principalement dans le but de défendre le vieux parlement, aujourd’hui encore en très bon état, sa stature en impose. Visitez aussi le château de Muness sur l’île d’Unst, demeure des comtes de Kirkwall, il a été conçu par le même architecte que Scalloway, Andrew Crowford. Ces deux sites sont exceptionnellement conservés, ils ravissent petits et grands, passionnés d’histoire ou néophytes.

Enfin, une visite exceptionnelle à organiser est celle du musée de "Shetland Crofthouse", une maison typique du 19e siècle. Ce musée vous permet de vous plonger au cœur du quotidien d’une famille de l’île dans un environnement naturel merveilleux de plaines vertes et de panoramas sur la mer. La visite comporte aussi la découverte d’un moulin restauré.

Petits ports de pêche typiques et villages au charme local

Quelques locations sont ravissantes et permettent de découvrir la population et la culture de ces îles. Sur l’île de Mainland, Lerwick est un incontournable, c’est la capitale de l’archipel. Ce port naturel a été construit dans un fjord pour tirer parti de ses eaux poissonneuses, notamment en hareng, une activité toujours florissante d’ailleurs. Découvrez le Musée archive de Shetland, qui retrace l’histoire des îles de façon surprenante.

Village de pêcheurs à Mainland

Depuis Mainland, il est possible de prendre le ferry pour se rendre sur l’île d’Unst où vous arrivez à Ulsta. Découvrez aussi le village de Baltasound, le plus important port de pêche de l’île où vous pouvez organiser une dégustation de bière dans la brasserie. Poursuivez également dans les petites localités d’Uyeasound et Haroldswick ou dans les petits ports charmants de l’île tels Burravoe, Mid Yell, Cullivoe et Aywick.

Unst, village de pêcheBien souvent, les villages construits en bord de mer sur les îles Shetland, sont des hameaux. Les visiter c’est surtout découvrir une culture et des modes de vie tout à fait singuliers, du fait des conditions de l’île et du grand héritage culturel. Ainsi par exemple sur l’île de Bressay, quelques hameaux tels Gunnista ou Grindicol vous permettent de vous ressourcer lors d’une étape avant de partir à la découverte des paysages merveilleux de l’île. D’ailleurs les routes à une voie vous permettent de vous aventurer en moto. Ce mode de transport permet d’accéder à l’ensemble de l’île en restant au plus proche de la nature, entre ciel et terre et en admirant des panoramas subjuguant.

Visiter les Shetland, c’est comme découvrir un autre pays, aux influences multiples, à la culture riche. Les innombrables vestiges et la faune et flore préservées agrémentent votre séjour de découvertes surprenantes. La multiplicité des possibilités vous oblige à établir un itinéraire pour vous permettre de vous concentrer sur vos centres d’intérêt. Vous allez être comblés !


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"Découvrir les merveilleuses îles de l’archipel des Shetland" a été écrit par Hervé ROUXEL

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