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Première visite à Belfast

J’ai eu l’opportunité au mois de mai de partir quelques jours avec Corine en Irlande du Nord pour découvrir Belfast.
Ville au passé douloureux, la capitale d’Irlande du Nord n’est pas tout à fait comme je me l’imaginais. En pleine mutation, Belfast est pleine de vie ! Suivez-moi, je vous fais visiter.

Récit de mon premier séjour à Belfast – Mai 2014

Comme tout le monde, j’ai entendu parler de la violence des affrontements qui ont opposé républicains catholiques et unionistes protestants ; mais aujourd’hui Belfast est une capitale sûre qui m’a conquise. Pour comprendre cette ville et son histoire, j’ai rencontré des personnalités actives qui ont partagé avec moi un peu de “leur Belfast”.

Culture et émotions

Je démarre mon séjour aux portes de Belfast, par la visite du Parlement de Stormont. Ce palais accueille l’Assemblée ainsi que le Cabinet Gouvernemental Nord-Irlandais. Une allée grandiose amène jusqu’au monument principal qui domine la ville. À découvrir absolument !
Palais de Stormont

Un léger détour vers l’Est de Belfast par The Ulster Folk and Transport Museum me laisse entrevoir les modes de vie des irlandais depuis le début du siècle. Des bâtiments aux moyens de locomotion conservés et transportés jusque là ou reproduits à l’original me font découvrir des procédés utilisés au fil du temps. Des personnages en tenues d’époque accueillent les visiteurs et les guident vers des ateliers créatifs où ils peuvent découvrir le mode de vie des irlandais depuis 100 ans.

C’est une très bonne introduction pour s‘imprégner de la Culture Irlandaise.

En revenant, je croise le panneau « Welcome To Belfast », au loin j’aperçois sur ma droite les 2 grues jaunes (Samson & Goliath) de Harland & Wolff … j’arrive !

Pour démarrer l’exploration de cette ville, je survole en Black Taxi Tour les différents quartiers de Belfast : City Center, Titanic Quarter, Cathedral Quarter, Gaeltacht Quarter et Queen’s Quarter.

Je suis touchée par l’atmosphère de révolte que figent les peintures murales, les fameux “Murals”dans les quartiers Falls (catholiques) et Shankill (protestants). La propagande faite pendant les affrontements, mais également des dessins de protestations envers les luttes locales et mondiales actuelles montrent que les artistes de Belfast sont toujours très actifs. C’est d’ailleurs une des villes qui a le plus de fresques murales.

Murals - Resistance Murals - The Queen Murals - Contestataire 

Remplie d’émotions, je finis ma première journée, dans un charmant restaurant Home. Le nom est bien trouvé, on y est comme chez soi.Le propriétaire aime les produits locaux et partage avec toute son équipe chaleureuse son goût pour les bonnes assiettes traditionnelles et novatrices. J’y ai dégusté une moitié d’un homard accompagnée d’une crème d’épinards… une merveille “made in Ireland”.

La nuit tombée, pour s’imprégner de la vie locale, je me dirige vers le quartier branché Cathedral Quarter. Se balader dans les différentes Entries de Belfast pour y découvrir une étrange association de bars et pubs plus ou moins anciens. Mon choix se porte finalement sur un Bar à Jazz au Merchant Hotel. Moment très agréable.

Belfast est au centre de nombreuses manifestations musicales donc aucune excuse pour ne pas profiter d’un verre convivial sur un fond de musique (locale ou pas).

Programme touristique par excellence

Ma seconde journée débute au point de rendez-vous incontournable de tout touriste qui se respecte : Visit Belfast Welcome Center (Office du Tourisme).Lieu interactif aménagé pour les voyageurs, on y vient pour connaître les bonnes adresses, acheter ses Pass pour les musées ou imprimer son parcours de la journée il est même possible d’envoyer toutes les informations sur son smartphone ou tablette.

Programme et plan en poche, me voilà partie pour découvrir Belfast et ses docks.
Je longe le River Lagan, croise le Big Fish et je me rends à mon premier point de rendez-vous pour une balade à bord du Titanic Boat Tour.
Les monuments des différents chantiers sur les rives des docks forment un impressionnant spectacle.
Titanic Museum
J’entrevoie et je devine l’architecture en forme d’étoile du musée Titanic. La plus haute pointe de l’édifice est exactement de la même taille que le bateau. Spectaculaire !

Près du Titanic Studio, dans ce décor gigantesque, un passionné de wakeboard me propose de m’initier à ce sport nautique tiré par des câbles : surprenant !
Ces initiations au wakeboard sont proposées par Cable and Wake.
De retour au quai, cette excursion m’ouvre l’appétit, je reprends donc le chemin du centre de Belfast pour déguster un lunch à l’Avoca Café. Concept store très actuel, on peut y manger, faire du shopping et découvrir pleins de produits régionaux. (J’aurais pû y rester des heures !)

Après cette pause, je rejoins les emblématiques bus rouges à deux étages pour faire un CityTour. C’est avec sérieux et une pointe d’humour, que les guides font découvrir les lieux et monuments clés de Belfast (20 au total pour 1h30).

Pour les plus connus :

  • Titanic Quarter (Titanic Belfast, Titanic’s Dock & Pump House),
  • Parliement Buildings (East Belfast),
  • Oxford Street (Central Train Station, St Georges Market)
  • Donegal Street (St Anne’s Cathedral & Quarter, Northern Ireland War Memorial),
  • Wall Murals (les plus connus),
  • University Road (Queen’s University, Botanic Gardens et Ulster Museum),
  • Victoria Street…
    (L’avantage des CityTour, est qu’il est possible de profiter de tous arrêts grâce à la durée du ticket de transport, valable deux jours. Gros plus : les écouteurs diffusent en différentes langues, dont le français).

Je m’arrête sur University Road pour découvrir la sublime Queen’s University of Belfast et son Botanic Garden. Splendide bâtiment digne des plus belles universités du monde, ne passez pas par Belfast sans y venir !.
The Quenn's University of Belfast

Mon circuit terminé, je retourne au point de départ des fameux bus rouges pour prendre la direction du Victoria Square Shopping Center. Une magnifique vue de Belfast m’attend depuis le dôme de ce complexe dédié au shopping. Pas le temps de faire les magasins mais les grandes enseignes me font promettre de revenir ..

Sur le chemin me ramenant à l’hôtel, je tombe sur le Crown Liquor Bar. Ce plus vieux bar de Belfast offre un décor à couper le souffle et des bières locales traditionnelles. Les plus chanceux des clients peuvent prendre place dans un des fameux box.

Ce soir, les nouveaux quartiers émergents de Belfast offrent une cuisine plus exotique, tournée vers le monde. Pour moi ce sera cuisine cubaine au restaurant Havana Bank Square. Très joli restaurant proposant une cuisine succulente et un service chaleureux. Allez-y !

En sortant, juste à côté sur la gauche, un vieux Pub traditionnel irlandais à la devanture verte m’invite à pousser sa porte. Curieuse, j’entre et j’entends de la musique au premier… c’est un lieu de rassemblement pour de nombreux amoureux des danses traditionnelles françaises !.

St Georges Market, Titanic et les Docks

Mon dernier jour démarre plus tôt, direction le St George’s Market.
Marché traditionnel au premier coup d’œil, il faut s’avancer pour découvrir un étonnant spectacle. Entre la viande et les légumes, des cup cakes aux couleurs vives m’invitent à être curieuse. La surprise est de taille : revendeurs de toutes sortes, brocanteurs, jardiniers, bricoleurs, pâtissiers, vendeurs de crêpes et spécialités asiatiques animent des étalages alignés pêle mêle, sans ordre particulier.

St Georges Market St Georges Market - Pain St Georges Market - Fromages

La fin de ma journée est consacrée au TITANIC. Six attractions réparties le long des Docks donnent une vision d’ensemble à la construction et l’histoire de ce bateau légendaire.

Mon programme me donne l’occasion de m’imprégner de 3 d’entre elles :
Le Titanic’s Dock & Pump House m’en apprend plus sur la dernière étape de construction du géant et sur les méthodes de mise à la mer ; car c’est à Belfast que le Titanic a été construit. (Belfast était l’une des villes les plus importantes pour les chantiers navals)

Le Titanic Belfast, musée rendant hommage au RMS Titanic, contient la plus belle exposition du gigantesque bateau. Il est utile de prévoir au moins 3 heures pour ce seul musée à l’étonnante architecture. Une attraction vous fait vivre sa construction comme si vous y étiez, les bruits, les odeurs de métaux…La collection du musée est inimaginable, on y découvre les plans, les cabines reconstituées, les chaloupes et bien d’autres choses, tout cela accompagné une animation interactive. Extraordinaire !
Au rez-de-chaussée, 3 ambiances sont proposées pour déjeuner. Les serveurs et cuisiniers en tenues d’époque prolongent l’expérience. Fan ou non, ce lieu consacré au TITANIC a le mérite d’être aussi gigantesque que le célèbre bateau qu’il met à l’honneur.
Entrée du Titanic Museum

Le SS Nomadic termine parfaitement ma visite. Ce magnifique navire à vapeur basé dans la rade de Cherbourg a servi à embarquer les passagers de la première et seconde classe vers l’"Insubmersible". Le pavillon français est toujours présent sur "le petit frère du Titanic".

Nomadic et drapeau français Exposition du Nomadic Nomadic

Ces trois attractions donnent un maximum d’informations sur le paquebot et chacune d’entre elles valent le coup ! Découvrez toutes les attractions en cliquant ici.

En repartant vers les docks, je tombe par hasard sur The Dock Café. Joli projet de partage qui propose de déguster une boisson chaude et une pâtisserie en échange d’une donation libre, dans un décor très artistique. C’est un de mes coups de cœur.

J’ai eu l’occasion au détour de chacune de ces découvertes de rencontrer des gens charmants qui avaient envie de partager “leur ville”. L’histoire des conflits, encore bien présents dans les esprits de ces habitants attachés à leur pays me donnait une image bien plus rigide de cette ville. Je me suis trompée. Belfast a la chance d’être une ville qui monte en puissance mais elle ne deviendra jamais une ville impersonnelle. J’aurais dû le savoir, je suis en Irlande !

J’en profite pour remercier chaleureusement Joe et Sara de Visit Belfast pour leur enthousiasme et leur bonne humeur, mais surtout d’avoir partagé avec moi “leur Belfast” !
Street Art - Belfast

Bonnes adresses :
Vous cherchez un logement sur Belfast ou dans ses alentours, Alainn Tours a tout ce qu’il vous faut
Le site du Visit Belfast
Voir le programme Festival Belfast
Renseignement sur le parlement de Stormont
Pour tout savoir sur The Ulster Folk and Transport Museum, c’est ici
En savoir plus sur les "Black Taxi Tour" et les " Irish Cab Tours"
Découvrir le restaurant Home
The Merchant Hotel, c’est ici
En savoir plus sur le concept Avoca Café, ici
CityTour of Belfast, réservation par ici
Crown Liquor Bar : 46 Great Victoria St, Belfast, County Antrim BT2 7BA, Royaume-Uni
La cuisine cubaine vous donne envie, découvrez le Havana Bank Square ici
En savoir plus le St George’s Market
Toutes les attractions du Titanic’s Dock and Pump House, sur les sites Tintanicbelfast.com et SS Nomadic
Découvrir le conception The Dock Café sur leur site
Restaurant avec beaucoup de charme, The Barge est aussi un musée, pour en savoir plus

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